De l’équipement pour champions à la chaussure de ski ordinaire, les matériaux utilisés pour la pratique des sports d’hiver sont issus d’une technologie de pointe. Connaissez-vous les molécules qui vous permettent de profiter des pentes enneigées avec toujours plus de confort et de sécurité ?

La technologie qui se cache derrière les matériaux à la base des équipements sportifs a considérablement évolué depuis la popularisation des sports d’hivers il y a 40 à 50 ans. Les bâtons étaient alors fabriqués en composites de fibre de verre et les chaussures en plastique rigide, à la fois lourd et peu résistant.

 

Les composites sont omniprésents

Aujourd’hui, ces matériaux dépassés ont été remplacés par des composites et thermoplastiques sophistiqués. Et Solvay est le plus souvent à l’avant-garde des technologies dont sont issues ces molécules, comme par exemple les composites en fibre de carbone, qui permettent la fabrication de pièces plus légères et plus résistantes. “Les composites offrent un parfait équilibre entre poids et performance,” explique Mark Steele, Directeur Mondial des Services Techniques de l’Industrial Business Line de Solvay. “Au cours des 30 dernières années, les composites renforcés de fibre de carbone ont progressivement remplacé les matériaux comme le métal, le bois et les composites en fibre de verre dans des équipements tels que les cannes à pêche et les raquettes de tennis.”

Ce matériau haute performance a été tout d’abord utilisé par les industries qui pouvaient se l’offrir en raison de son coût élevé, en l’occurrence l’aéronautique et la Formule 1, mais les volumes de production actuels ont fait chuter les prix, et désormais “la plupart des foyers possèdent des objets en fibre de carbone, parfois même sans le savoir,” ajoute Mark. En ce qui concerne les sports d’hiver, la majorité des bâtons de ski sont en fibre de carbone, tout comme un grand nombre de skis. Même les chaussures de ski haut de gamme comportent des pièces en fibre de carbone pour une rigidité accrue. Et ce matériau a également l’avantage d’être esthétique ! Les tissus en fibre de carbone à tissage serré ont un aspect lisse qui plait aux consommateurs, quelles que soient leurs performances.

 

Ceci étant dit…

Solvay s’est toujours focalisé sur la fabrication de matériaux destinés à une utilisation pointue. Sa fibre de carbone a été testée sur des équipements ultra performants tels que les voitures de course, les yachts et les bobsleighs. Solvay fournit des composites en fibre de carbone au fabricant d’équipements de compétition pour la fédération américaine de bobsleigh et skeleton. “Les bobsleighs sont des structures ultra performantes,” précise Mark. “Ils ont des formes complexes qui doivent être aérodynamiques, légères, rigides et ultra résistantes, tout en comportant le moins de pièces possible. Nos matériaux et notre savoir-faire peuvent vraiment faire la différence. Nous ne nous contentons pas de fournir les matériaux composites, mais nous aidons également à transformer ces matériaux et à trouver de nouvelles méthodes de fabrication permettant de réaliser des formes toujours plus complexes.”

 

Des fibres plus longues pour une meilleure résistance

Il en va de même pour d’autres produits haute performance sur lesquels Solvay travaille depuis peu : les thermoplastiques à longue fibre ou LFT. La technologie LFT existe depuis quelques décennies déjà, mais a récemment été étendue aux plastiques techniques et matériaux haute performance. Ceci a élargi le nombre de marchés et d’applications dans lesquels les produits LFT peuvent être utilisés pour apporter des solutions d’allègement abordables, notamment dans les chaussures et fixations de ski. “Depuis le début des années 2000, les fabricants cherchent à développer cette technologie pour repousser les frontières des performances thermomécaniques et remplacer le métal,” souligne Eric Martin, Directeur Commercial Mondial chez Long Fiber Thermoplastics, Solvay.

Comme son nom l’indique, la particularité de la technologie LFT réside dans la longueur des fibres utilisées pour renforcer le plastique. Le matériau se présente en granulés en forme de bâtonnets de 9 millimètres contenant des fibres de même longueur (divers types de plastiques et fibres peuvent être utilisés), et ces fibres sont vraiment longues ! “Cette technologie est bien connue et maîtrisée, et la forme injectable du produit (permettant un procédé de fabrication relativement rapide) explique les faibles coûts de fabrication et les performances élevées, tout en permettant des formes complexes,” précise Eric. “Après moulage, les fibres longues forment un skeleton rigide qui possède un ensemble de propriétés unique : une combinaison rigidité-robustesse (en règle générale ces deux propriétés sont inversement proportionnelles) et une remarquable résistance à la fatigue.”

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L’alliance entre la rigidité et la robustesse combinée à un poids plus léger que celui des pièces en métal font des matériaux LFT une solution parfaite pour les fixations de ski. Subissant des contraintes à chaque virage du skieur, elles doivent résister à des forces considérables ainsi qu’à des températures extrêmes sans perdre aucune de leurs propriétés, garantissant ainsi la sécurité du skieur, en particulier lors des compétitions. 

Solvay est un nouveau venu sur ce marché, où les clients et applications existent déjà. “Avec notre large gamme de résines, nous allons créer un nouveau portefeuille unique dans le secteur des thermoplastiques,” explique Eric. Et le marché des articles de sport est stratégique, avec de nouvelles applications qui restent encore à trouver à condition de concevoir les solutions appropriées...

 

La poudre magique dans vos pneumatiques
Et lorsque vous serez sur la route des stations de ski, n’oubliez pas de louer l’adhérence de vos pneumatiques. Solvay est y là aussi pour quelque chose ! Le Groupe fournit un grade spécifique de silices qui, ajoutées au caoutchouc, rendent la conduite plus sure sur chaussée enneigée, glacée ou mouillée. Équipant les voitures de course sur glace, ces pneumatiques sont également disponibles sur les véhicules ordinaires ! “Il s’agit de véritables produits high tech,” affirme Thomas Chaussée, Directeur Mondial R&I Pneumatiques chez Solvay Silica. “En fait, notre grade de silice est quasiment unique sur le marché, et de plus en plus considéré comme l’une des meilleures solutions par les fabricants.” Là aussi, Solvay opte pour les technologies les plus récentes capables de faire la différence.

 

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