Le 10 octobre dernier, Solvay a inauguré la Fête de la Science pour la région Haute-Normandie avec une conférence sur l’avion Solar Impulse : près de 650 étudiants sont venus à l’INSA* de Rouen écouter et interroger Claude Michel, directeur du partenariat Solvay/Solar Impulse.

Solar Impulse est le premier avion au monde pouvant voler à la seule énergie du soleil. Devant un public enthousiaste constitué majoritairement d’étudiants en sciences, Claude Michel a illustré le rôle que peut jouer un chimiste tel que Solvay dans la réalisation d’un tel projet, combinant innovation et développement durable. 

« Cette conférence a mis en lumière à quel point notre société s’articule autour de la  disponibilité de l'énergie», commente Luc Vervisch, professeur à l’INSA de Rouen et à l’Institut Universitaire de France. « Claude Michel a présenté ce projet ambitieux en combinant élégamment les aspects techniques et humains, trop souvent occultés mais qu’il est aujourd’hui indispensable d’appréhender de concert.» 

En effet, ce projet pionnier associe des compétences inter-disciplines inédites : par exemple, une immense partie du travail de développement de cet avion futuriste est passée par des outils de simulation de pointe, associant la physique, la chimie, l’informatique, les mathématiques…

Solvay est impliqué dans l’aventure depuis le début, il y a 10 ans, en tant que partenaire financier et technologique. Aujourd’hui, on trouve à bord de cet avion -capable de voler jour et nuit sans discontinuer- 13 produits Solvay différents, utilisés dans 25 applications. Exemples : l’encapsulation de cellules photovoltaïques dans des films polymères de quelques micromètres, ou l’optimisation de batteries lithium-ion. En tout, pas moins de 6000 pièces Solvay contribuent à l’efficacité énergétique et structurelle du Solar Impulse, et relèvent notamment le défi crucial de le rendre le plus léger possible. 

« Entendre dans les couloirs les étudiants se poser des questions, ensemble, et avec passion. Lire sur les visages de tous l'optimisme en parlant de demain et de chimie... Claude Michel a démontré avec brio qu'il est possible de réconcilier complexité d'un sujet scientifique, stratégie et histoire d'une entreprise, et défi sociétal», témoigne Anne Caldin, responsable du Service Culture et Patrimoine Et de la Section Image-Etudes du Département des Humanités - INSA de Rouen.

L’équipe du  Solar Impulse se prépare actuellement à relever le défi du premier tour du monde en avion solaire, avec un départ prévu d’Abou Dhabi dès mars 2015 !

*Solvay et l’INSA de Rouen collaborent depuis plusieurs années en matière d’amélioration de la fiabilité de systèmes de traitement d’effluents gazeux à effet de serre, pour optimiser leur régénération ou leur destruction.